La mujer detrás de la vacuna

El mundo debe la primera vacuna aprobada por la OMS contra el coronavirus a la investigadora Özlem Türeci.

Özlem Türeci, investigadora
Özlem Türeci, investigadora Biontech

La capacidad innovadora y la perseverancia científica de Özlem Türeci desempeñan un papel crucial en la lucha contra el coronavirus: esta mujer de 53 años es la directora médica de la empresa Biontech, con sede en Maguncia, que fundó en 2008 junto con su marido, Uğur Şahin.

Desde entonces, la pareja investiga la tecnología del ARNm: las moléculas mensajeras generadas artificialmente desencadenan reacciones inmunitarias al introducir componentes genéticos de una sustancia extraña en las células. Las células producen anticuerpos contra el enemigo, ya sea un virus o un tumor. Los dos médicos utilizan ese principio para luchar contra el cáncer. Cuando leyeron los informes sobre el nuevo coronavirus a principios de 2020, decidieron crear con ARNm también una vacuna contra el SARS-Cov-2.

La investigadora Türeci se interesa por los detalles

Que de la idea a la vacuna contra el coronavirus hayan pasado solo nueve meses se debe a los logros de Türeci en el laboratorio. La directora científica diseñó los estudios de la vacuna, seleccionó las sustancias activas y coordinó la cooperación con Pfizer. Junto con la empresa farmacéutica estadounidense dirigió también los ensayos clínicos con más de 40.000 personas que, en noviembre de 2020, llevaron al resultado deseado: un 95 % de eficacia.

A Türeci la fascina el trabajo meticuloso en los detalles. Sin embargo, la hija de un cirujano de Estambul que trabajaba en un hospital de la Baja Sajonia en los años 70 y a veces llevaba a su hija a trabajar con él, rehúye el protagonismo. Cuando de niña vio a los pacientes sufrir de enfermedades como el cáncer, nació en ella el deseo de ayudar.

Türeci: la investigación “debe llegar al paciente”

Türeci estudió en la Universidad del Sarre, en Homburg, donde conoció a su marido. Luego trabajó en la Universidad de Maguncia en el campo de la inmunología del cáncer y allí, dice, vio que la investigación no siempre llegaba al paciente. Como quería ayudar a curar, fundó su primera empresa en 2002, Ganymed Pharmaceuticals, vendida al grupo japonés Astellas en 2016.

Ahora Türeci pone toda su energía y conocimientos en la empresa Biontech, en rápido crecimiento, que ya tiene unos 1.800 empleados. La científica jefa está actualmente a cargo de once ensayos clínicos, todos ellos con fármacos de ARNm contra el cáncer.

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